Ask Lambda Legal — What does “intersex” mean?

By Lavender November 10, 2015

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LambdaLegal_Paul Castillo

 

 

 

 

 

By Paul D. Castillo, Lambda Legal Staff Attorney

Q: What does “intersex” mean?

Intersex is an umbrella term used to describe a wide range of natural bodily variations. Intersex people are born with sex characteristics that do not fit typical binary notions of bodies designated “male” or “female.” In some cases, intersex traits are visible at birth, while in others they are not apparent until puberty. Some intersex variations may not be visibly apparent at all.

Experts estimate that between 0.05% and 1.7% of people are born with intersex traits.

Moments after a child is born, the general practice in the United States is for a physician to visually assess the newborn’s genitalia and assign the newborn’s sex as “male” or “female” on that basis. But sex is much more complex, and is determined by a number of factors, including chromosomes, gonads, hormones, genitalia and gender identity.

A person’s gender identity, meaning the innate sense of being male, female, both, or neither, is the most important determinant of that person’s sex. Although there is not yet one definitive explanation for what determines gender identity, recent research points to the influence of biological factors, most notably the role of sex differentiation in the brain in gender identity development.

When a child is born with mixed or ambiguous markers of sex, doctors often assign a sex they guess is likely to match the child’s gender identity. But it is impossible to predict with certainty how an intersex infant’s gender identity will develop. As with any other person, an intersex person eventually may identify as male, female, both or neither.

Lambda Legal filed Zzyym v. Kerry on October 26, 2015, a challenge to secure a U.S. passport without a “male” or “female” gender marker for our client, Dana Zzyym, an intersex person who identifies as neither of those genders and uses the singular gender-neutral pronouns “they,” “them,” and “their.” Dana is a U.S. Navy veteran who served in Beirut and the Persian Gulf.

See Intersex Fact Sheet published by the United Nations Office of the High Commission of Human Rights (published September 7, 2015).

Learn more about Zzyym v. Kerry here: http://www.lambdalegal.org/blog/20151026_zzyym-intersex-denied-passport

Pregúntale a Lambda Legal — ¿Qué quiere decir “intersex”?

Intersex es un término general que se usa para describir una amplia gama de variaciones naturales del cuerpo. Las personas intersex nacen con características que no corresponden con las típicas nociones binarias de lo que se denomina cuerpos masculinos y femeninos. En algunos casos, los rasgos intersex son visibles al momento de nacer. En otros casos, no son aparentes hasta la pubertad. Algunas variantes intersex no son del todo visibles.

Los expertos estiman que entre el 0.05% a un 1.7% de la población nace con rasgos intersex.

Cuando un bebé nace, es práctica común en los Estados Unidos que un médico evalúe visualmente sus genitales y le asigne un sexo: “masculino” o “femenino”. Sin embargo, el sexo es más complicado que eso y se determina por una serie de factores, incluyendo los cromosomas, gónadas, hormonas, genitales e identidad de género.

La identidad de género de una persona, es decir el sentir interno de ser mujer u hombre, ambos, o ninguno de los dos,  es el factor decisivo más importante en cuanto al sexo de una persona. Aunque no hay una sola explicación definitiva de qué determina la identidad de género, estudios recientes apuntan hacia la influencia de factores biológicos. Esto se refiere a cómo el cerebro determina la diferencia de sexos durante el desarrollo de la identidad de género.

Cuando un bebé nace con indicadores de sexo que sean mixtos o ambiguos, los médicos frecuentemente asignan un sexo que piensan que va con la identidad de género del bebé. Pero es imposible predecir con certeza cómo la identidad de género de un bebé intersex se va a desarrollar. Como con cualquier otra persona, una persona intersex eventualmente se identificará como mujer u hombre, o ambos, o ninguno de los dos.

Lambda Legal radicó una demanda,  Zzyym v. Kerry contra el Departamento de Estado el 26 de octubre de 2015 para obtener un pasaporte de los Estados Unidos para Dana Alix Zzyym sin la categoría de género “femenino” o “masculino”. Zzyym es una persona intersex que no se identifica con ninguna de las dos categorías. En inglés, Zzyym usa los pronombres theythem y their. (En español, se está usando el pronombre “elle” y la desinencia “-e” de forma no oficial, pero cada vez más en uso. Por ejemplo: “Elle es bonite.”) Dana ha servido en Beirut y en el Golfo Pérsico como parte del Navy de Estados Unidos.

Para más información, consulta la Ficha de datos intersex de las Naciones Unidas, disponible en español.

Aprende más sobre el caso, Zzyym v. Kerry aquí (al momento solo en inglés): http://www.lambdalegal.org/blog/20151026_zzyym-intersex-denied-passport

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