Ask Lambda Legal — Was It a Mistake to Tell Someone at Work I’m HIV Positive?

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By Kyle Palazzolo, Lambda Legal Staff and HIV Project Attorney

 Q: I’m a nurse, and I love my job. I find nothing more rewarding than taking care of my patients and working with my team. However, I am also living with HIV, a status that I recently disclosed to a coworker. I regret this now, because even though I trust my colleague, I fear word will get out and I will be terminated. Would firing me even be legal? What laws protect me, if any?

A: Except in a few extremely rare circumstances, it is against the law for someone to fire you for being HIV positive.

Your HIV status should not dictate what you can—or cannot—do at work. This is determined by your qualifications, talents and commitment to the job. Some workers with HIV may require accommodations in order to perform a particular job, while others may never experience limitations that affect their ability to work. When health care issues do affect a person’s ability to work, the same rules about how to handle that situation apply regardless of whether the person is HIV positive or HIV negative.

Employers are bound by federal laws, and in some cases, local laws, to ensure that HIV-positive workers have job security, privacy, reasonable accommodations (when necessary) and a workplace that is free of harassment.

The main federal law that protects employees living with HIV is the Americans with Disabilities Act (ADA), which prohibits discrimination against people who are disabled or perceived to be disabled in any workplace with at least 15 employees. In 2008, Congress amended the ADA to clarify that its protections extend to people living with HIV.

The Rehabilitation Act of 1973 also prohibits disability discrimination by federal agencies or contractors or by employers that receive federal funding. Under both laws, employers may not refuse to hire and may not terminate a person with a disability unless the disability would prohibit the individual from being able to safely perform the “essential functions” of the job. However, though there are legal protections against employment discrimination based on HIV status, there are also some gaps in what those laws cover.

Even with the legal protections in place, it’s important to be selective about discussing your HIV status and to keep in mind that some co-workers are required to keep your status confidential, while others aren’t.  Control over that information can be impossible to regain once it is shared. The best thing is not to be discriminated against in the first place, so think carefully about with whom you share this information.

Lambda Legal recently filed a federal lawsuit on behalf of a flight paramedic who lost his job after informing company management that he had been diagnosed with HIV. By removing him from his position based solely on his HIV-positive status, the company violated Title 1 of the American with Disabilities Act, the Rehabilitation Act of 1973 and state non-discrimination protections. We will continue to fight to end HIV discrimination in workplaces across the country.

For more information, see our newest “Know Your Rights” resource, “Know Your Rights: HIV”.

If you have any questions, or feel you have been discriminated against because of your HIV status, contact Lambda Legal’s Help Desk at 1-866-542-8336, or see www.lambdalegal.org/help.

 

Pregúntale a Lambda Legal – ¿Fue un error decirle a alguien en el trabajo que tengo VIH?

Por Kyle Palazzolo, abogado de Lambda Legal

 P: Soy enfermera y me encanta mi trabajo. No hay nada más gratificante que cuidar a mis pacientes y trabajar en equipo. Sin embargo, también tengo VIH. Hace poco se lo dije a un compañero de trabajo. Aunque confío en mi colega, ahora me arrepiento porque tengo miedo que otros se enteren y me despidan. ¿Podría ser legal que me despidieran? ¿Qué leyes me protegen, si es que las hay?

R: Con la excepción de circunstancias extremadamente inusuales, es contra la ley que alguien te despida por tener VIH o que te pregunte si tienes VIH durante el proceso de contratación.

El estatus de VIH de una persona no debe dictar lo que esa persona puede –o no puede– hacer en el empleo. Esto se debe determinar a partir de las cualificaciones de la persona, sus talentos y compromiso con el empleo. Algunos empleados con VIH pueden requerir ciertos ajustes para poder desempeñarse bien en un determinado trabajo, otros pueden nunca experimentar limitación alguna que afecte su habilidad para trabajar. Cuando los asuntos de salud afectan la habilidad para trabajar de una persona, se aplican las mismas reglas acerca de cómo manejar la situación, independientemente de si la persona tiene VIH o no.

Los empleadores están sujetos a las leyes federales, y en algunos casos a las leyes locales, que se aseguran de que los empleados con VIH tengan seguridad en el trabajo, privacidad y (cuando sean necesarios) ajustes razonables en el lugar de empleo, sin tener que sufrir acosos o incomodidades.

La principal ley federal que protege a los empleados que viven con VIH es la Ley sobre Estadounidenses con Discapacidades (ADA), que prohíbe la discriminación contra personas con discapacidad, o que son percibidas como personas con discapacidad, en todo lugar de empleo en el que haya al menos 15 empleados. En 2008, el Congreso enmendó la ADA para clarificar que sus mecanismos de protección se extienden a la gente que vive con VIH.

La Ley de Rehabilitación de 1973 prohíbe la discriminación por discapacidad en las agencias federales o a contratistas o empleadores que reciben fondos federales. Bajo ambas leyes, los empleadores no pueden negarse a contratar ni pueden despedir a una persona con discapacidad, a menos que la discapacidad realmente le impida llevar a cabo, en forma segura, las “funciones esenciales” de su empleo. Ten en mente que, aunque existen mecanismos legales de protección en contra de la discriminación laboral basada en el estatus de VIH, también existen lagunas en lo que esas leyes cubren.

Incluso cuando hay protecciones legales, es importante ser selectivo al momento de discutir tu estatus de VIH. Tampoco olvides que aunque a algunos compañeros se les requiere que mantengan tu estatus de forma confidencial por ley, a otros compañeros no se les requiere lo mismo. Lo mejor sería que no hubiera discriminación en primer lugar, pero piensa cuidadosamente a quién le vas a revelar esta información.

Lambda Legal recientemente radicó una demanda federal a nombre de un paramédico aéreo que perdió su trabajo luego de informar a la gerencia sobre su VIH. Al sacarlo de su trabajo solo a partir de su estatus de VIH, la compañía violó el Título 1 de la Ley sobre Estadounidenses con Discapacidades (ADA), La Ley de Rehabilitación de 1973  y las protecciones anti-discriminatorias locales. Seguiremos en la lucha para eliminar la discriminación contra las personas con VIH en el trabajo.

Para más información, consulta nuestro recurso en español: Conoce tus derechos.

Si tienes alguna pregunta o sientes que has sido discriminado por tu estatus de VIH, comunícate con nuestra Línea de Ayuda al 1-866-542-8336, o visita nuestra página web: http://www.lambdalegal.org/es/linea-de-ayuda.

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