Ask Lambda Legal — Stop Prison Rape

By Lavender May 11, 2015

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LambdaLegal Jael Humphreys

 

 

 

 

 

By Jael Humphrey, Lambda Legal Criminal Justice and Police Misconduct Strategist 

Q: My friend is a transgender woman in a men’s prison. Last year she was raped, and I’m afraid it’ll happen again. Why can’t she be moved to a women’s prison?

Your friend would probably be much less likely to suffer sexual assault if she was housed with other women in a woman’s facility.  But unlike Laverne Cox’s character in Orange is the New Black, transgender incarcerated people in the U.S. are still usually housed according to the sex assigned at birth, instead of by gender identity. This practice makes transgender people more vulnerable to harassment or attack by staff or fellow incarcerated people. A California study found that transgender people were 13 times more likely to be sexually assaulted than non-transgender people in prison.

The practice of forcing transgender women to stay in men’s facilities may be changing.  In 2002, Congress passed the Prison Rape Elimination Act (PREA), which outlines steps that prisons, jails, confinement facilities, and immigration detention facilities should take to stop sexual abuse. PREA requires prisons to make housing decisions on a case-by-case basis. An increasing number of localities—including Cook County, IL, Cumberland, ME, Denver, CO and Washington, DC—have had success with policies that classify people by gender identity rather than sex assigned at birth.

PREA has other standards to protect LGBT people from sexual abuse. For example, facilities must screen incarcerated people for vulnerability and separate them from likely abusers; proactively investigate all complaints; limit the use of solitary confinement (which can cause serious psychological damage); train staff about issues specific to transgender people; and have a written policy mandating “zero tolerance” toward sexual abuse.

While PREA carries financial penalties for states that do not comply, it unfortunately does not allow individuals to file a lawsuit in court if it is violated.  However, the 1994 Supreme Court decision Farmer v. Brennan provides grounds for transgender people to argue that the failure to protect them from sexual abuse and other violence and the failure to provide transition-related health care is cruel and unusual punishment in violation of the U.S. Constitution.

Still survivors of sexual assault must be aware that under the Prison Litigation Reform Act (PLRA), people in custody who wish to file a lawsuit in federal court must first file an administrative grievance and “exhaust” all of the procedures available in their facility. The bulk of lawsuits filed by prisoners are dismissed because they do not know that they must first file a grievance within the time period provided by their facility and pursue it through every level of appeal.

Enforcement and education are an uphill climb. Lambda Legal is fighting to make sure that transgender people everywhere are treated with respect and that legislation like PREA is implemented and enforced in all 50 states.

For more information visit: http://www.lambdalegal.org/know-your-rights/prisoners/transgender.

If you have any questions, or feel you have been discriminated against because of your sexual orientation, contact Lambda Legal’s Help Desk at 1-866-542-8336, or see www.lambdalegal.org/help.

This blog post should not be considered legal advice.  For legal advice, please consult with a retained attorney.

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Pregúntale a Lambda Legal – Hay que eliminar la violación en las prisiones

 Por Jael Humphrey, Abogada de Lambda Legal

 P: Mi amiga es transgénero y esta encarcelada en una prisión de hombres. El año pasado,  ella fue violada y estoy muy preocupado de que vuelva a ocurrir. ¿Por qué  no puede estar ella en una prisión de mujeres?

R: Es probable que tu amiga  estuviera a menor riesgo de sufrir un asalto sexual si estaría ubicada en una cárcel de mujeres. Pero a diferencia del personaje de Laverne Cox en el programa de televisión “Orange is the New Black,” las personas transgénero encarceladas en los Estados Unidos todavía están ubicadas en prisiones de acuerdo al sexo asignado al nacer, en lugar de su identidad de género. Esta práctica hace que las personas transgénero sean más vulnerable al acoso o violencia de parte de empleados y otras personas encarceladas. Un estudio de California concluyo que las personas transgénero son trece veces más probable de ser asaltadas sexualmente que las personas cisgénero.

La costumbre de forzar mujeres transgénero a vivir en facilidades para hombres parece estar cambiando. En 2002, el Congreso de Estados Unidos paso la ley para la eliminación de la violación en las prisiones (conocida en inglés como “Prison Rape Elimination Act” o pera, por sus siglas en inglés), la cual delinea pasos que prisiones, cárceles, instalaciones de encierro, e instalaciones de detención de inmigración deben tomar para eliminar el abuso sexual. PREA requiere a las prisiones a que tomen decisiones de confinamiento caso por caso. Algunas localidades, incluyendo Cook County, IL, Cumberland ME, Denver, CO, y Washington, D.C., han tenido buenos resultados con políticas que clasifican a las personas de acuerdo a su identidad de género en lugar del sexo asignado al nacer.

PREA tiene otras provisiones para proteger a las personas LGBT del abuso sexual. Por ejemplo, facilidades tienen que ahechar personas  de acuerdo a su vulnerabilidad y deben separar a personas que son vulnerables de sus posibles abusadores. Facilidades también tienen que investigar todas las quejas y reportes de abuso, limitar el uso de confinamiento solitario (el que puede causar graves daños psicológicos), entrenar a sus empleados sobre asuntos específicos de las personas transgenero, y tener políticas escritas requiriendo “cero tolerancia” al abuso sexual.

Mientras PREA conlleva multas financieras para los estados que no cumplan con los requisitos de la ley, desafortunadamente, PREA no provee un manera para  que individuos radiquen una demanda legal si la cárcel esta en violación de la ley. Sin embargo, la decisión de la Corte Suprema de 1994 en Farmer v. Brennan provee causa para que personas transgénero puedan argumentar que el fallo de protegerlas del abuso sexual y la violencia, y el fallo de proveer cuidado de salud relacionado a la transición de género es castigo cruel e inusual en violación de la constitución de los Estados Unidos.

Sin embargo, sobrevivientes de abuso sexual tienen que saber que de acuerdo a la ley sobre la reforma de litigio carcelario (llamada “Prison Litigation Reform Act” o PLRA, por sus siglas en inglés), personas encarceladas que desean radicar una demanda en corte federal deben primero someter lo que se llama una “querella administrativa” (o “administrative grievance,” en inglés) y agotar todas los procedimientos administrativos que están disponibles en donde están encarceladas. La mayoría de las demandas de personas encarceladas son desestimadas porque dichas personas no saben que tienen que someter  una querella administrativa dentro la fecha de límite proporcionada por su cárcel y agotar todos los recursos administrativos posibles.

El hacer cumplir con las leyes y la educación son luchas trabajosas. Lambda Legal está trabajando para asegurar que las personas transgénero en todas partes sean tratadas con respeto y que legislación, como PREA, sea implementada y ejecutada en cada uno de los 50 estados.

Para más información, visite: http://www.lambdalegal.org/es/publications/trans-recursos.

Si tienes alguna pregunta o sientes que has sido discriminado por tu identidad de género, orientación sexual, o estatus de VIH, comunícate con nuestra Línea de Ayuda al 1-866-542-8336, o visita nuestra página web en español: http://www.lambdalegal.org/es/linea-de-ayuda

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