Ask Lambda Legal – Religious Exemptions

By Lavender February 11, 2013

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JennyPizerBy Jenny Pizer, Senior Counsel and Director, Law and Policy Project for Lambda Legal

Q: I live in Illinois and have been eagerly waiting to see if we become the next state to win marriage. I was reading about an issue with religious exemptions – can you tell me what that means?

A: In addition to Illinois, Colorado is considering a civil union bill and Rhode Island and Hawaii are reviewing marriage bills.  As we work toward equality for same-sex relationships across the country we are having to resist suggestions in some states that new exemptions should be created from current state nondiscrimination laws.

The proposed exemptions we are seeing are clauses in bills designed to allow religious organizations to discriminate against same-sex couples who are getting married or entering a civil union, or have done so.  Religious belief and expression are already protected by our federal Constitution and every state constitution, so exemptions in bills are not necessary to protect the freedom of clergy and houses of worship to decide whose marriages they will solemnize.  The problems arise when religious groups want exemptions that go beyond protecting the church door and extend into the public sphere of commercial transactions and social services.

We especially are watching out for proposals to exempt marriage “celebrations.” Marriage “celebrations” often means wedding receptions, not just solemnization ceremonies done in a church. So if a bill includes this language, a religiously affiliated agency that rents out space to people of all faiths and backgrounds for wedding receptions can deny gay and lesbian couples the chance to rent that space. This type of discrimination usually is unlawful under human rights laws like the one in Illinois, which says organizations that offer goods or services to the public may not discriminate on a series of grounds including race, religion, national origin, marital status, disability, age, sex or sexual orientation.

Another type of religious exemption that can harm LGBT people allows a religious organization to not “recognize” a same-sex couple’s marriage. This is particularly alarming when we consider what can happen in religiously affiliated hospitals when visitation or decision-making depends on one’s legal status.  Just imagine needing emergency care, being taken to the nearest hospital, and having your spouse kept from your bedside because the hospital refused to respect your legal marriage.

A third example concerns social services. The government provides funding to many organizations that provide adoption services, addiction recovery, hunger relief, senior services, and help for those who are homeless.  Usually, if an organization receives public funds to provide services like this, it cannot discriminate on various bases including sexual orientation.  Allowing an exemption for religiously affiliated agencies could have broad implications, such as blocking children who need families from placement with eligible same-sex couples and putting those who need shelter at risk of rejection because they are gay.

It is exciting to see our allies in legislatures across the country standing up for the freedom to marry.  We are working vigilantly with them to protect our core nondiscrimination policies in the process.

If you feel you have been discriminated against based on your sexual orientation, gender identity or HIV status please contact our Legal Help Desk http://www.lambdalegal.org/help.

 

Pregúntale a Lambda Legal – Exenciones Religiosas

Por Jenny Pizer, Abogada y Directora, Proyecto de la Ley y la Política para Lambda Legal

P: Vivo en Illinois y he estado ansioso con la posibilidad de queseamos el próximo estado que legalizar  el matrimonio civil para parejas del mismo sexo. ¿Leía acerca de un asunto con exenciones religiosas – me pueden explicar que es eso?

R: Además de Illinois, Rhode Island y Hawái tambien estan considerando una ley de matrimonio civil y Colorado está considerando una ley de uniones civiles. En esta lucha por la igualdad para parejas del mismo sexo a través del país, hemos tenido que resistir la sugerencia que nuevas exenciones a las leyes estatales actuales contra la discriminación sean adoptadas.

Las exenciones propuestas son cláusulas diseñadas para permitir que organizaciones religiosas puedan discriminar contra las parejas del mismo sexo que se casan o efectuan una unión civil. Creencia religiosa y su expresión  ya son protegidas por nuestra Constitución federal y por cada constitución estatal, así que exenciones en los proyectos de ley no son necesarias para proteger la libertad del clero y las iglesias ha decidir cuales matrimonios solemnizarán. Los problemas surgen cuando los grupos religiosos desean exenciones que cruzan el umbral de la iglesia y extienden a la esfera pública de las transacciones comerciales y los servicios sociales.Especialmente queremos prevenir  lenguage que exima “celebraciones” matrimoniales. Las “celebraciones” matrimoniales a menudo significa la recepción, no sólo la ceremonia de solemnización realizada en la iglesia. Entonces, si un proyecto de ley incluye lenguage similar, una agencia con afiliación religiosa que alquila un salon para bodas sin importar fe o herencia, podrá negarle la oportunidad de alquilar el salon a parejas del mismo sexo.. Este tipo de discriminación es generalmente ilegal bajo leyes de derechos humanos como la de Illinois, que dicta que organizaciones que ofrecen mercancia o servicios al público no pueden discriminar en base a ciertas caracteristicas, inclusive la raza, religión, origen nacional, estado civil, la discapacidad, la edad, el sexo u orientación sexual.Otro tipo de exención religiosa que puedaperjudicar a personas LGBT permitiría una organización religiosa a no “aceptar” el matrimonio de una pareja del mismo sexo. Esto es especialmente preocupante cuando consideramos lo que puede suceder en hospitales religiosos cuando la visita o las decisiones médicas dependen de su relación legal al paciente. Imagínate necesitar cuidado médico urgente, y que tu cónyuge no pueda acompañarte porque el hospital rehusó a respetar tu matrimonio legal.

Un tercer ejemplo concierne los servicios sociales. El gobierno proporciona fondos a muchas organizaciones que proveen servicios de adopción, rehabilitacíon de adicciones, alivio al hambre, servicios para ancianos, y ayuda para los desamparados. Generalmente, si una organización recibe fondos públicos para proporcionar servicios como estos, no pueden discriminar en base a ciertas caracteristicas,inclusive la orientación sexual. Si permitieramos una exención para agencias con afiliación religiosa, eso podría tener amplias repercusiones.Por ejemplo, las agencias podrián rehusar a colocar a huerfanos con parejas del mismo sexo idóneas o rechazar albergue a una persona desamparada  gay.

Es emocionante  ver a nuestros aliados luchar por nuestro derecho al matrimonio civil en las legislaturas a través del país, y trabajamos atentamente con ellos para proteger nuestras leyes contra la discriminación actuales, a la vez.Si crees que has sido discriminado/a basado en tu orientación sexual, identidad de género o estatus de VIH, por favor llama a nuestra línea de ayuda en 1-866-542-8336 o visita lambdalegal.org/es/linea-de-ayuda/

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