Ask Lambda Legal – PREA

By Lavender January 12, 2015

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LambdaLegal Jael Humphreys

 

 

 

 

 

By Jael Humphrey, Staff Attorney for Lambda Legal

Q: My friend was recently incarcerated in prison in Florida and I’m worried about her safety because she’s transgender. Are there laws that can protect her?

A: Unfortunately, the situation your friend is in is all too common– prisons incarcerate a transgender woman in a male, rather than a female, facility where she is at constant risk of sexual abuse and other violence. When someone is incarcerated, their health and safety becomes the responsibility of the state.  But not all prisons protect the people in their custody, tolerating a culture where staff threaten, beat, or sexually assault some people in custody or permit other incarcerated people to do so, just because they are transgender.

If your friend is threatened or abused, it is important that she file an “administrative grievance” or complaint that puts the facility on notice that she believes her rights have been violated, as soon as possible. Under the Prison Litigation Reform Act (PLRA), a federal law passed in 1996, people in custody who wish to file a lawsuit in federal court must first exhaust all administrative remedies available to them, sometimes within very short deadlines. This step is crucial, because correctional facilities use the failure to exhaust administrative remedies as a reason to ask courts to throw out cases filed by people in their custody.

If she first exhausts, she may be able to sue in federal court. In October of last year, Lambda Legal filed a federal lawsuit on behalf of Passion Star, a transgender woman currently in the custody of the Texas Department of Criminal Justice (TDCJ), arguing that TDCJ officials are deliberately indifferent to her safety.  Passion is in constant danger of sexual assault, but TDCJ officials have ignored or made her problems worse even though she has filed dozens of grievances, complaints and requests to be placed in safekeeping.

The Prison Rape Elimination Act (PREA), a federal law to eliminate sexual abuse of people in custody, has provisions to protect incarcerated transgender people, if it is implemented fully. Among other things, the PREA standards instruct prison officials to screen and separate particularly vulnerable people (such as transgender women in male facilities) from likely aggressors and make individualized housing decisions prioritizing gender identity and safety, not merely genital characteristics. While most states are working to implement PREA, some states like Texas, Florida and Indiana, instead decided to pass up funding earmarked for the prevention of sexual assault. Perhaps not coincidentally, Texas is home to five of the ten prisons with the highest rates of reported rapes in the country.

Sign our petition urging Texas to fully implement and abide by the Prison Rape Elimination Act. See more at: http://www.lambdalegal.org/petition/stop-prison-rape-in-tx

For more information about transgender prisoners in crisis, seehttp://www.lambdalegal.org/sites/default/files/publications/downloads/transgender_prisoners_in_crisis.pdf

If you have questions, or feel you have been discriminated against because of your gender identity, sexual orientation, or HIV status, contact Lambda Legal’s Help Desk at 1-866-542-8336, or see http://lambdalegal.org/help

 

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Pregúntale a Lambda Legal

Por Jael Humphrey, Abogada de Lambda Legal

P: Mi amiga fue recientemente encarcelada en Florida y estoy preocupado por ella porque es transgénero. ¿Hay leyes que la pueden proteger?

R: Desafortunadamente, la situación en la que se encuentra tu amiga es demasiado común –algunas prisiones encarcelan a una mujer trans  en instalaciones para hombres en vez de mujeres–. En ese tipo de instalación, ella está constantemente a riesgo de abuso sexual y otros tipos de violencia. Cuando alguien está encarcelado, su salud y seguridad es la responsabilidad del gobierno. Pero no todas las prisiones protegen a las personas de las que están encargados. En algunas prisiones toleran que los empleados amenacen, golpeen o abusen sexualmente de algunos encarcelados, o permiten que otros encarcelados cometan ese mismo tipo de ofensa solo porque alguien es transexual o transgénero.

Si tu amiga enfrenta amenazas o abuso, es importante que ella someta lo que se llama una “querella administrativa” (llamada “administrative grievance” en inglés) lo más pronto posible. Esta querella notifica a la prisión que ella cree que sus derechos han sido violados. Bajo la ley sobre la reforma de litigio carcelario (llamada “Prison Litigation Reform Act” o PLRA por sus siglas en inglés), una ley federal aprobada en 1996, las personas encarceladas que deseen radicar una demanda en una corte federal tienen que agotar todos los recursos administrativos posibles, a veces sin mucho tiempo antes de la fecha límite. Esta medida es crucial porque las cárceles usan la falta de una querella oficial antes de la fecha límite como la explicación para que una corte desestime una demanda presentada por alguien bajo su custodia.

Si tu amiga presenta la querella administrativa primero, tal vez podría radicar una demanda en la corte federal. En octubre del año pasado, Lambda Legal radicó una demanda federal a nombre de Passion Star, una mujer trans que está encarcelada en Texas por el Departamento de Justicia Criminal del estado (TDCJ). Lambda Legal alega que los oficiales del TDCJ están deliberadamente desinteresados en la seguridad de Passion. Ella está constantemente en riesgo de ataques sexuales, pero los oficiales del TDCJ han ignorado o a veces han empeorado la situación de ella, aunque Passion ha sometido varias querellas y ha solicitado ser transferida a instalaciones más seguras.

La ley para la eliminación de la violación en las prisiones (conocida en inglés como “Prison Rape Elimination Act” o PREA) es una ley federal para eliminar el abuso sexual de personas encarceladas. Esta ley tiene provisiones para proteger a personas transexuales y trangénero encarceladas si es completamente implementada. Los  estándares establecidos en la PREA, entre otras cosas, instruyen a los oficiales de los prisiones a que monitoreen y separen a personas particularmente vulnerables (como mujeres trans encarceladas con hombres) de los posibles agresores. Además, estos estándares les exigen tomar decisiones individualizadas al momento de asignar una habitación, dándole prioridad a la seguridad e identidad de género, y no solamente tomar una decisión a partir de los genitales de la persona. Aunque la mayoría de los estados están trabajando para implementar los estándares de la PREA, algunos estados como Texas, Florida e Indiana decidieron rechazar fondos designados para la prevención del abuso sexual. Tal vez no es coincidencia que Texas tenga cinco de las diez prisiones con los índices de violación más altos en todo el país.

Firma nuestra petición en la que le pedimos a Texas que ponga en marcha los estándares establecidos por la PREA y que se rija por esta ley:http://www.lambdalegal.org/petition/stop-prison-rape-in-tx

Para más información sobre las personas trans encarceladas, consulta nuestro recurso solo en inglés al momento:http://www.lambdalegal.org/sites/default/files/publications/downloads/transgender_prisoners_in_crisis.pdf

Si tienes alguna pregunta o sientes que has sido discriminado por tu identidad de género, orientación sexual o estatus de VIH, comunícate con nuestra Línea de Ayuda al 1-866-542-8336, o visita nuestra página web en español: http://www.lambdalegal.org/es/linea-de-ayuda

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