Ask Lambda Legal – HIV and Employment Discrimination

By Lavender December 16, 2014

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By Scott Schoettes, HIV Project Director for Lambda Legal

Dear Ask Lambda Legal,

Q: I have been working at the same company for a few years, and am generally happy there. I recently tested positive for HIV, and was wondering – could I get fired if my boss found out about my HIV status?

A: In the decades since HIV was discovered, we have learned much more about HIV transmission, and seen enormous strides in the treatments available to individuals living with HIV. Unfortunately, there are many people who are still misinformed about HIV and make judgments and decisions based on unfounded and irrational fears. Even though the short answer to your question is, “No, you should not be be fired because of your HIV status,” that doesn’t mean that your employer has all the information it needs to make sound decisions if it  were to find out that you are HIV-positive.

The Americans with Disabilities Act (ADA) is the federal law that protects people from employment discrimination based on their HIV status, and would protect you if for some reason your boss found out you were HIV positive and tried to fire you for it. This type of employment protection has been in place for almost 25 years, but unfortunately some employers think they don’t have to follow the law. In the state of Georgia in 2012, Chanse Cox was fired from his job as a machine operator on the assembly line at Suncup’s orange juice packaging plant because he has HIV. Cox had decided to put an end to rumors about his HIV status by informing his plant manager that he was indeed HIV-positive, but that that had no impact on his ability to perform his duties as a machine operator. Shortly thereafter, Cox was called in to a meeting with management and told that his employment was being terminated as a result of his HIV status.

After consulting with Lambda Legal, Cox filed a charge with the Equal Employment Opportunity Commission (EEOC), which conducted an investigation and issued a determination in Cox’s favor.  Conciliation efforts failed, so the EEOC decided in September 2014 to file suit against Suncup Packaging for violating the ADA. Lambda Legal intervened in the case on Cox’s behalf in November of 2014.

Suncup claims that Cox is a threat to the health and safety of others, a preposterous claim based not on sound science or rational concern for other employees, but on unfounded fears. Lambda Legal’s Help Desk regularly receives calls from people who are denied employment or basic services because of an unjustified fear of HIV transmission. We’ve come a long way since the beginning of this epidemic, but in 2014, people still face irrational discrimination all across the country.

If you have any questions, or feel you have been discriminated against because of your sexual orientation, gender identity, or HIV status, contact Lambda Legal’s Help Desk1-866-542-8336 or http://www.lambdalegal.org/help

 

Pregúntale a Lambda Legal – El VIH y la discriminación en el empleo

Por Scott Schoettes, director del Proyecto de VIH para Lambda Legal

P: Yo he trabajado con la misma empresa por varios años, y en general, estoy contento. Recientemente, me hice la prueba del VIH, y mi resultado fue positivo. Quería saber – ?me pueden despedir del trabajo si mi supervisor se enterara de mi estatus del VIH?

R: En las décadas desde que se descubrió el VIH, sabemos mucho más sobre la transmisión del VIH y hemos visto avances enormes en el tratamiento médico para los que viven con el VIH. Desafortunadamente, hay muchas personas que todavía están mal informadas sobre el VIH y toman prejuicios y decisiones basadas en el miedo infundado. Aunque la respuesta corta para tu pregunta es ‘no, no te pueden despedir del trabajo por tu estatus de VIH,’ eso no quiere decir que tu supervisor tenga toda la información necesaria para hacer decisiones razonables si se entera que estás viviendo con el VIH.

La ley “The Americans with Disabilities Act,” (ADA por sus letras en ingles) es la ley federal que nos protege en contra de la discriminación basada en el estatus del VIH, y en caso que tu supervisor se entere que estás viviendo con el VIH y trata de despedirte del trabajo por esa razón, esa ley te protegerá. Este tipo de protecciónfue establecido hace casi 25 años, pero desafortunadamente hay algunos empleadores que creen que no tienen que seguir la ley. En el estado de Georgia en 2012, Chanse Cox fue despedido de su trabajo como operador de maquina en la línea de montaje en la planta de envasado para Suncup por que tenía el VIH. Cox decidió decirle a su supervisor que estaba viviendo con el VIH para tratar de parar un chisme sobre su estatus de VIH. Aunque el VIH no afectaba su capacidad para ejercer sus funciones como operador de máquina, después de un breve tiempo, Cox fue llamado a una reunión con la administración y le dijeron que por su estatus de VIH, ya no podía regresar al trabajo.

Cox consulto con Lambda Legal y presento una queja con el Equal Employment Opportunity Commission (EEOC), en la cual iniciaron una investigación y promulgaron una determinación a favor de Cox. Esfuerzos para  resolver el problema amigablemente fallaron, y entonces el EEOC decidió presentar una demanda contra Suncup por violación del ADA. En noviembre del 2014, Lambda Legal entró en la demanda representando a Cox.

Suncup dice que Cox es un riesgo para la salud y la seguridad de los demás, una idea ridícula que no está basada en la ciencia o la preocupación razonable para los otros empleados, pero en lugar está basada en el miedo infundado. La Línea de Ayuda de Lambda Legal recibe llamadas con frecuencia de gente que han sido negada oportunidades de empleo o servicios básicos por el miedo a la transmisión del VIH.  Hemos aprendido mucho desde el principio de la epidemia, pero en 2014, la gente todavía enfrenta la discriminación sin razón en todo el país.

Si tienes pregunta o sientes que has sido discriminado por tu identidad de género, orientación sexual, o estatus de VIH, comunícate con nuestra Línea de Ayuda al 1-866-542-8336, o visita nuestra página web: http://www.lambdalegal.org/es/linea-de-ayuda

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